Platformele de mesagerie socială au început ca o alternativă la serviciul de mesagerie scurtă (SMS) pentru că sunt mai rapide și mai ieftine, cu caracteristici suplimentare, capacitatea de a trimite documente și fișiere media în siguranță. În prezent, platformele de mesagerie socială reprezintă un număr combinat de 4,1 miliarde de utilizatori, iar mesajele sociale au devenit cea mai frecventă activitate pe care o persoană o desfășoară online. Similar cu principalele platforme de social media care sunt umflate artificial și manipulate în scopuri financiare și politice, platformele de mesagerie socială sunt la fel de vulnerabile, scrie NATO STRATCOM COE în studiul “Manipulation Ecosystem Of Social Messaging Platforms”.

Studiul mapează piața online a instrumentelor și serviciilor de manipulare disponibile pentru două aplicații populare de mesagerie: WhatsApp și Telegram. În acest sens, NATO a evaluat eficacitatea acestor instrumente și servicii în raport cu mecanismele de protecție instituite de aplicațiile de mesagerie.

Mediul platformelor de mesagerie socială este divers și foarte fragmentat, cu preferințe regionale clare. De exemplu, WhatsApp este jucătorul dominant din Brazilia și India. În China, în primul rând din cauza restricțiilor guvernamentale și a adaptărilor lingvistice, WeChat este cea mai utilizată platformă de mesagerie. În plus, diferite aplicații tind să se specializeze în diferite caracteristici deoarece au ca scop să își croiască spațiul pe piață. De exemplu, Facebook messenger este convenabil pentru a contacta prietenii și familia prin sincronizarea perfectă cu contul de Facebook. Pe de altă parte, Signal, o aplicație din ce în ce mai populară pentru un nivel ridicat de criptare și securitate, este utilizată de mai multe persoane conștiente de securitate.

WhatsApp este considerată principala aplicație de mesagerie mobilă din 112 țări. Ultima dată a raportat 1,5 miliarde de utilizatori activi pe lună și are cota de penetrare a pieței în țări europene precum Olanda – 85%, urmată de Spania – 83,1%. Față de WhatsApp, Telegram este relativ modestă, cu 365 de milioane de descărcări din august 2019. Cu toate acestea, Telegram are ambiții din ce în ce mai mari, cu o țintă de un miliard de utilizatori până în 2022. WhatsApp și Telegram nu sunt doar interesante datorită poziției lor pe piață, ci și din cauza riscurilor inerente de securitate asociate, cum ar fi cazul alimentării violenței în India și utilizarea platformelor pentru a răspândi propagandă și a sprijini structurile de comandă și control ale organizațiilor teroriste.

Ambele platforme au fost în piață pentru o perioadă relativ lungă de timp și au dezvoltat caracteristici extinse care îmbunătățesc gradul de utilizare, dar, de asemenea, a creat căi suplimentare de manipulare. Studiul NATO aruncă lumină în piața deschisă, globală și ieftină pentru manipulare disponibilă pe platformele de mesagerie socială. În timp ce piața nu este la fel de matură ca cea pentru manipularea social media, ea oferă instrumente și servicii pe care un actor malign le poate achiziționa cu ușurință pentru a ajunge la un public selectat.

Prin intermediul studiului, cercetătorii au descoperit că:

Manipularea pe platformele de mesagerie socială, în special a mesageriei în masă, este o influență a informațiilor și un risc de securitate cibernetică. O treime dintre companiile private au recunoscut că au suferit o breșă care a implicat un dispozitiv mobil în 2019, o creștere de 5% față de anul precedent. Atacurile cibernetice încep adesea cu tentative de phishing, inclusiv redirecționarea unui utilizator să facă click pe un link rău intenționat. Mesageria în masă crește vulnerabilitatea societății la atacurile cibernetice în general. În mod similar, platformele de mesagerie (SMS) au fost exploatate anterior pentru operațiuni de informare de către adversari în perioade de criză. Platformele de mesagerie socială pot fi la fel de vulnerabile la această exploatare.

Ecosistemul de manipulare se ocupă în principal de serviciile de mesagerie în masă, dar acest lucru s-ar putea schimba odată cu monetizarea. Orientarea către mesageria în masă poate fi atribuită faptului că WhatsApp și Telegram sunt încă relativ lipsite de publicitate. Cu planuri pentru ambele platforme de a monetiza diferite părți ale aplicațiilor lor, scara și căile de manipulare sunt de așteptat să se extindă în mod corespunzător.

Serviciile și instrumentele de manipulare sunt disponibile pe scară largă, dar, în general, prezintă sofisticare limitată și uzabilitate. Deși ecosistemul existent este extins, serviciile și instrumentele adoptă metode rudimentare de eludare a mecanismelor de protecție ale platformelor și este clar că platformele de mesagerie socială sunt în prezent capabile să detecteze și să perturbe încercările coordonate de mesagerie în masă la scară largă. Aceasta este o cursă în cazul în care platformele de mesagerie socială sunt în prezent în frunte.

Amprentarea dispozitivelor este o modalitate utilă de a detecta manipularea, dar ar trebui instituite garanții împotriva încălcării securității datelor cu caracter personal. Curtea a constatat că platformele de mesagerie socială dispun de mecanisme robuste pentru detectarea manipulării care poate fi atribuită, în unele părți, cantităților mari de metadate pe care platformele le iau de la un utilizator. În schimb, cercetările anterioare au arătat că companiile de social media rămân în urmă în această cursă. Deși elementele amprentelor digitale pot fi adaptate pentru a îmbunătăți protecția pe platformele de social media, ar trebui depuse eforturi concurente pentru a reduce riscul de confidențialitate a datelor și pentru a atenua posibilele efecte negative ale unei încălcări a metadatelor colectate.

Depășirea riscurilor crește exponențial. Acest studiu a consolidat idee că, datorită numărului mare de instrumente și servicii disponibile, este, cu siguranță, posibil ca actorii maligni să fie motivați să utilizeze platformele de mesagerie socială pentru a manipula percepțiile publicului vulnerabil. Având în vedere exclusivitatea sa inerentă, platformele de mesagerie socială sunt, de asemenea, considerate ca fiind spații „mai sigure” pentru comunicare. Din păcate, acest sentiment de un spațiu „mai sigur” devine tot mai sensibil la influența informațiilor și tentative de personificare. Conturile „hacked” sau deturnate, în special ale persoanelor influente, pot avea ca rezultat efecte exponențiale mai mari ale activităților de influență a informațiilor.